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Agua en Uruguay: ¿Bendición o Maldición?

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1) Consecuencias de la Riqueza Petrolera

MSc. Ing. Ind. LUIS EDUARDO PEREZ MELON

Habitualmente expongo, como profesor invitado en universidades de nuestro país, acerca de si el descubrimiento de petróleo en Uruguay sería una bendición o una maldición.

Allí compartimos con los estudiantes los posibles efectos económicos y políticos, además de socio-culturales y medioambientales, que dicho descubrimiento traería.

Dentro de los efectos económicos analizamos la ‘‘enfermedad holandesa’’. Ésta se manifiesta, en términos generales, a través de la apreciación de la moneda local (aumento de los precios en dólares), con el consiguiente deterioro de la competitividad en las industrias tradicionales del país. Sach y Wagner (*) confirman la Maldición de los Recursos Naturales donde países con abundancia de ellos tienden a crecer más lentamente que los que no los tienen.

Esta situación se podría revertir o neutralizar según variados autores, con la intervención en el tipo de cambio, progreso tecnológico, subsidios al sector
industrial, impuestos a los sectores que se benefician, apertura comercial, etc.

Dentro de los efectos políticos, analizamos a Ross (**) quien confirma la Maldición Política de los Recursos, señalando que el petróleo daña la democracia de tres formas. Se extienden los regímenes autoritarios, aumentan ciertos tipos de corrupción, y ayuda a crear conflictos violentos (guerras civiles) en países de bajos y medianos ingresos.

Así se da entonces lo que Karl (***) llama la Paradoja de la Abundancia donde la riqueza petrolera lleva a la inestabilidad económica y política en ciertos Estados independientemente de su posición geopolítica, cultura y régimen.

Con esta riqueza mal gestionada, la economía de un país y el Gobierno quedarían dependientes del mercado internacional de petróleo y de su precio, y no de la productividad y de la capacidad impositiva, lo que haría que se pudiera sobre-endeudar con consecuencias muy negativas.

2) Los Derechos sobre el Agua Empezaron a Cotizar en Bolsa Desde el pasado 7 de diciembre, los derechos sobre el agua en el estado de California
(EEUU), fundamentalmente de las principales cuencas fluviales para riego, cotiza en el mercado de futuros de materias primas de Chicago a través del ya existente índice Nasdaq NQH2O, de manera similar a lo que ocurre con ciertos alimentos.

El mercado de futuros consiste en la realización de contratos de futuro que son contratos que se firman entre dos partes, donde una parte se compromete a comprar algo a un precio, una cantidad, y en una fecha determinada, y la otra parte a venderlo.ç

Este nuevo mercado de futuros es sobre los derechos de consumo de una cantidad de agua a un precio fijo y no sobre el líquido agua en sí. Esto lo diferencia por el momento del de petróleo donde se hace su entrega física a fecha de vencimiento. El mercado de futuros que sería sobre el precio físico del agua no se ha creado todavía. En los EEUU (y en general en el mundo) el agua es de dominio público.

Quienes apoyaron esta iniciativa indican que este mercado hace que los grandes consumidores de agua como grandes agricultores, industrias papeleras y metalúrgicas, y servicios públicos, actúen con mayor certidumbre en sus planes de negocio, pudiéndose comercializar los excedentes.

Sin embargo, sus detractores indican que estos títulos pueden usarse como inversión aunque no se tenga interés real en asegurar los derechos de consumo de agua para la actividad propia, e inclusive se puede tener objetivos de mera especulación. Se estimula así a que los derechos al agua y su acumulación queden en manos de pocos para luego revenderlos impactando a los sectores más vulnerables como los pequeños agricultores.

A diferencia de otros activos financieros que son muy volátiles, el agua, al ser un recurso vital cada vez más escaso y tener demanda cada vez mayor, tendría un precio de mercado más predecible al alza. Por ejemplo, en abril de este año el precio WTI de barril de petróleo había cotizado en el mercado de futuros de mayo a un precio negativo de US$ 37,63 por haberse previsto que las instalaciones de su almacenamiento estarían colmadas.

Por otro lado, el día que comenzó la cotización de los derechos del agua en Bolsa, el índice fue de US$ 486,53 los 1233 m3, o US$ 0,0004 el litro (0,03 pesos uruguayos por litro). Esto fue 2,25 veces lo que el índice marcaba a principios de marzo (US$ 215,69), y la explicación la daría, según analistas, el aumento de consumo por los confinamientos debido a la pandemia del COVID-19, la escasez de lluvias, y la cantidad de incendios, que se dieron en California.

Ahora el índice se circunscribe a este territorio de EEUU pero su alcance global es cuestión de tiempo. La influencia de este valor sería muy importante para la economía mundial ya que muchas empresas basan sus negocios en el agua.

3) El Agua como Esencial y el Estado Uruguayo Pedro Arrojo-Agudo (Doctor en Física, Profesor Emérito de Análisis Económico, y exdiputado de Podemos, en España) quien se desempeña actualmente como Relator Especial de la O.N.U. para los derechos humanos al agua potable y el saneamiento manifestó al enterarse de la noticia que ‘‘No se puede poner un valor al agua como se hace con otros productos básicos comercializados. El agua es de todos y es un bien
público. Está estrechamente ligado a todas nuestras vidas y medios de subsistencia, y es un componente esencial para la salud pública’’ (****)

Según el artículo 47 de nuestra Constitución, ‘‘El agua es un recurso natural esencial para la vida. El acceso al agua potable y el acceso al saneamiento, constituyen derechos humanos fundamentales’’. Además según el mismo artículo, ‘‘Las aguas superficiales, así como las subterráneas, con excepción de las pluviales, integradas en el ciclo hidrológico, constituyen un recurso unitario, subordinado al interés general, que forma parte del dominio público estatal, como dominio público hidráulico’’.

Si consideramos que el agua es uno de los recursos más escasos de la Tierra y que el derecho sobre su consumo a futuro comenzó a cotizarse en Bolsa, podemos ver que la están convirtiendo desde el punto de vista económico en una nueva riqueza como la petrolera, con posibles efectos similares. Es responsabilidad de nuestro Estado la gestión inteligente de este recurso desde hoy para que la Bendición de tener la parte norte de nuestro territorio sobre el Acuífero Guaraní, tercer reservorio de agua dulce en el mundo, no se convierta en una Maldición con los efectos económicos y políticos ya señalados.

Por eso el título de este artículo, Agua en Uruguay: ¿Bendición o Maldición?

(*) Sachs, J. D. and Warner, A. M. (2001) ‘The curse of natural resources’, European
Economic Review [Online].
(**) Ross, M. L. (2015) ‘What Have We Learned about the Resource Curse?’ Annual
Review of Political Science [Online].
(***) Karl, T. L. (1997) The paradox of plenty: oil booms and petro-states. US.
University of California Press.
(****) O.N.U. (2020) Noticias ONU (https://news.un.org/es/story/2020/12/1485432)

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