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Entrevista a la astrónoma uruguaya  Venturini que  integra equipo en Suiza que explora “vida fuera de nuestra tierra”

Julia Venturini Corbellini es una joven científica uruguaya que vive en Berna (Suiza). Integra un equipo internacional de astrónomos que estudia los exoplanetas. Dialogó con EL ECO sobre el trabajo que están desarrollando, ‘desatando interrogantes’ cuando a la inmensa mayoría de la humanidad el cielo nos habla de misterios.

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Julia Venturini Corbellini

Durante su niñez Julia vivió en Santa Ana (Colonia), en ese balneario no quebrado por la luz artificial, se enamoró del cielo; y encaminó sus estudios para saber más del universo. Hoy es una destacada astrónoma, con publicaciones sobre planetas extrasolares.

-Como científica estás integrando un grupo internacional de astrónomos, dedicados al estudio de exoplanetas, ¿Por qué? ¿Qué aporta al planeta Tierra el estudio de planetas fuera de nuestro Sistema Solar?
-Nos aporta una nueva perspectiva sobre el lugar que ocupamos en el Universo. Sobre lo afortunados que somos por estar a la distancia que estamos del Sol y poder tener agua líquida, por ejemplo. También nos da un vastísimo campo de exploración para poder eventualmente descubrir vida fuera de nuestra Tierra.
En mi caso particular, me metí en este área de la astronomía porque cuando estaba terminando la licenciatura comenzaba a crecer vertiginosamente el número de exoplanetas descubiertos; y que hubiera planetas tan diferentes al nuestro orbitando otras estrellas me resultó (y me sigue resultando), fascinante. Me interesa entender de qué están hechos y cómo se formaron.

-Nuestro Sistema tiene muchas incógnitas…
-Además de conocer nuestro sistema planetario, nos interesa saber si hay más como el nuestro, o qué tan distintos pueden ser otros sistemas del nuestro. También está la búsqueda de la vida extraterrestre, como mencioné antes. Interesa mucho saber en qué otras condiciones puede surgir y evolucionar la vida, por ahora el único ejemplo que tenemos es la Tierra.

-Cuantos exoplanetas se han descubierto? Qué características tienen? ¿Qué es lo que más llama la atención de los mismos?
-Se han descubierto unos 4.300 exoplanetas. En general están todos muy cerca de su estrella central, típicamente dentro de lo que sería la órbita de Mercurio en nuestro sistema. Pero esto es solo un sesgo observacional, ya que con los dos métodos de detección más usados (velocidades radiales y tránsitos), es más fácil detectar exoplanetas cuanto más cerca de su estrella estén.
Lo que más llama la atención de los exoplanetas descubiertos es su gran diversidad: hay desde gigantes gaseosos como Júpiter, pero cuyos “años” son solo unos pocos días (los llamados “Júpiter-calientes”), hasta “super-Tierras”, planetas que probablemente sean rocosos como el nuestro pero con un tamaño algo mayor.
Otro descubrimiento importante fue ver que los exoplanetas con tamaños entre la Tierra y Neptuno son los más abundantes en la Galaxia. En nuestro Sistema Solar no tenemos planetas con esos tamaños. Así que por ahora se hipotetiza que o bien puedan ser versiones más chicas de Neptuno (“mini-Neptunos”, o sea, ricos en hielos y con algo de hidrógeno y helio), o bien versiones grandes de la Tierra (las “super-Tierras” que mencioné recién). En el futuro, cuando haya más datos de sus masas y de la composición de sus atmósferas, podremos entender mejor de qué están hechos estos objetos.

-¿A cuántos años luz están esos planetas ‘vecinos’ del sistema solar?
-La mayoría están a unos cientos de años luz. Los más lejanos a unos tres mil años luz. Eso es mucho para nosotros, humanos. Tres mil años luz equivale a 190 millones de veces la distancia que separa a la Tierra del Sol. Pero en términos astronómicos es la “vecindad solar”, como bien decís. El centro de la Galaxia está a unos 26 mil años luz de nosotros.

-¿Qué objetivos tienes planteados?
-En cuanto a la astronomía en sí, me gustaría entender más a fondo la naturaleza de los mini-Neptunos que mencioné. También quisiera empezar a estudiar la formación de exoplanetas en sistemas binarios, o sea, planetas que orbitan en torno a dos estrellas. Ya hay algunos exoplanetas de este tipo descubiertos, pero aún faltan cálculos numéricos para entender cómo se forman y mantienen estables en el tiempo.
A nivel pragmático, en este momento me preocupa conseguir un trabajo fijo. Los contratos que tenemos los investigadores, una vez que nos doctoramos, son cortos, de dos o tres años. Es muy difícil conseguir un puesto permanente. Es un problema mundial.

-Se llegó a la Luna y ahora hay misiones en Marte, pero ¿por qué no se ha podido avanzar más en el estudio de los planetas del Sistema Solar?
¡Se ha avanzado mucho! Entre fines de los 70’ y durante los 80’ fue que volaron las Voyager, las misiones que tomaron la mayoría de las imágenes del Sistema Solar que hay disponibles hoy, como la que tenemos de Neptuno, o la de la Tierra que inspiró lo del famoso “punto azul pálido” de Sagan. Lo que conocemos de Urano y Neptuno es gracias a los datos que aportó la Voyager 2. Y más reciente en el tiempo: está en operación en este momento la misión Juno de la NASA, orbitando Júpiter. Los datos de Juno han revelado que el interior de Júpiter no es uniforme en composición. También hoy conocemos mucho sobre la geología de Marte gracias a una decena de misiones espaciales llevadas a cabo en lo que va de este siglo. Además, se han explorado asteroides y cometas. La misión Rosetta, por ejemplo, visitó al cometa 67P en 2014 y pudo medir la composición isotópica de su agua. Medidas como esas son fundamentales para que hoy se descarte a los cometas como principal fuente del agua en la Tierra.

Ella es…

Julia Venturini Corbellini nació en Montevideo. Vivió parte de su niñez en Santa Ana (departamento de Colonia). Estudió en la Universidad de la República (Uruguay). Es licenciada en Física, opción Astronomía; doctora en Física por la Universidad de Berna e investigadora postdoctoral en el International Space Science Institute (ISSI) en Berna.
Está radicada en Suiza con su esposo y su pequeña hija.
Especializada en el estudio de la formación de planetas y como integrante de un equipo internacional, es autora, y coautora en otras ocasiones, de diversos artículos en publicaciones especializadas en astronomía, uno de sus recientes trabajos se basa en el tamaño de los planetas extrasolares detectados por la misión Kepler de la NASA.

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